由Lady Gaga引发的音乐大战

亚马逊(Amazon.com Inc.)希望夺走苹果公司(Apple Inc.)在数字音乐领域的一部分控制权。它正在利用Lady Gaga新出的热门专辑《生来如此》(Born This Way)发动这场战争。

两家公司对《生来如此》的处理方法很能说明它们如何定位自已在风云变幻的媒体业务中的地位。

落后于人的亚马逊采用了大幅打折的办法:先是0.99美元的单日促销价,然后是平时6.99美元的价格。后面这个价格仍然低于这张专辑9美元左右的批发价。

苹果则已经在享受自身支配地位带来的好处。其用户已经沉湎于它的音乐购买流程,在这个流程中,苹果的不同业务相互促进,相互受益。从第一代iPod开始,苹果轻薄的音乐播放器把人们带进“iTunes Store”,然后人们在这里形成了购买音乐的习惯。终端-软件-商店的模式,让很多用户把iTunes当作自己默认的音乐零售店,同时也加强了苹果公司终端的销售。

唱片公司负责数字分销渠道销售的高管说,亚马逊从未给iTunes的市场份额造成很大影响。据估计,iTunes市场占有率在90%左右。而且在周一亚马逊以0.99美元的价格出售《生来如此》的时候,iTunes以全价出售Lady Gaga这张专辑仍然卖得很火。但一些人说,这场促销活动有望提升亚马逊份额,至少会有短暂提升。

亚马逊的打折活动似乎成功地吸引了一些在意价格的消费者。和苹果公司一样,亚马逊有这张专辑的扩大版出售,里面包含22首歌曲,而不是普通版的14首。苹果这个版本的售价是15.99美元,亚马逊售价为12.99美元。定价更高的这个版本已经有两天位居苹果销量排行榜第一,在亚马逊销量排行榜上则是位居第四,第一名是价格更便宜的那个版本。

亚马逊和苹果均拒绝置评。

亚马逊通常每天会推出一张售价3-5美元的促销专辑。周一打出0.99美元的特价后,该公司服务器速度变慢,可能是因为应付不了消费者对这张低价专辑的需求,从而引起了广泛关注。

Lady Gaga的这张专辑由Vivendi SA旗下 环球唱片(Universal Music Group)下属的唱片公司Interscope发布,预计将成为今年最畅销专辑之一。据音乐行业一位人士初步估计,发布之初的24小时内,两家在线商店一共销售了大约25万到35万份。今年只有少数专辑在整个一周的销量超过这个水平。

周三上午可能能够看到CD销量估计数字。尼尔森音乐统计(Nielsen SoundScan)要再等一个星期才会发布首周总销量。

为了争取客户,亚马逊很多门类的产品常常放弃获利。它最近曾强调传统零售业务的规模扩张和收入增长。今年一季度利润下降33%,原因是它在扩建订单处理中心和其他方面进行了投入。该公司还曾预计今年第二季度利润下降。

亚马逊利用Lady Gaga专辑促销,是要为其新服务“Cloud Drive”(云硬盘)和“Cloud Player”(云播放器)吸引用户。利用这种服务,用户可以在亚马逊的服务器上存储音乐,并从Android智能手机或连接互联网的个人电脑上听这些音乐。

亚马逊推出这种服务的时候并没有与主要唱片公司达成协议,如果达成协议,亚马逊就可以推出一些或许会使这项服务更易使用的功能。比如一个名叫“扫描比对”的功能,能使用户不必耗费大量时间上传他们收藏的音乐。

图为Lady Gaga周一录制完大卫•莱特曼(David Letterman)的脱口秀节目后离开现场。

与此同时,知情人士说,苹果公司已经建立了自己的云存储音乐服务,与全部四大唱片公司的谈判也已临近尾声,如果谈判成功,它就可以提供上面说的这些功能。

苹果的这种服务最早可能会在下月公布,苹果此举与它的一贯做法一致。苹果的做法侧重于提升iTunes Store的整体体验,也就是允许用户在多个不同的电脑上分享已经购买的歌曲,提供一个基于对用户现有乐库做出分析的高水平推荐功能,并独家提供更多内容。

咨询公司Gartner行业分析师麦奎尔(Mike McGuire)说,苹果力图构造一种非常不同的体验,最后让用户觉得眼前一亮,觉得它十分完美。

分析人士说,苹果可以走“正道”而不必在价格上竞争,是因为它在音乐零售行业占据支配地位。苹果不发布具体的音乐销售数据,但据最新一期财报,也就是今年一季度的财报,一个包含iTunes Store和第三方iPod附件的门类收入为16.3亿美元,增长23%。

麦奎尔说,这是苹果的游戏,输赢全看苹果自己。

亚马逊在2007年推出数字音乐商店。和当时的iTunes不一样,它是在没有版权保护软件“数字版权管理”(DRM)的情况下出售音乐文档的。这使得人们可以无限制地将文档存放在任何电脑或音乐播放器上。分析师说,这鼓励苹果在2009年对它自己的歌曲解除了DRM保护。(iTunes于2003年推出。)

音乐行业人士说,本周Lady Gaga专辑的促销活动可能给亚马逊带来了短期提振。但下载时的延迟让亚马逊力图吸引的用户不满,导致数百人抱怨。

亚马逊也无法亏本出售每一张专辑,它将怎样吸引用户回来以更高的价格下载其他音乐,也就成了问题。

用户往往都忠于一种服务──常常都是iTunes。怎样克服这一点,也是亚马逊面临的挑战。

咨询公司IDC分析师莱维塔斯(Danielle Levitas)说,多数人都是习惯的奴隶,苹果在很久以前就抓住了这一点。

Ethan Smith / Yukari Iwatani Kane / Stu Woo

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